Maneki-neko (gato de la suerte)

Aquí encontrarás qué es un Maneki-neko, cuáles son las características de esta figura japonesa y la importancia de un Maneki-neko para la cultura de Japón.

¿Qué es un Maneki-neko?

El Maneki-neko, o gato de la suerte, (en japonés 招き猫; literalmente «Gato que invita»), es una figura de un gato de cola corta, presentado en posición sentada con la pata levantada, izquierda o derecha, en un gesto de acercamiento alentador. El Maneki-neko con la pata derecha levantada invita «dinero», y un Maneki-neko llamando con la pata izquierda llama «gente, clientes y felicidad».

Los Maneki-nekos son particularmente populares hoy en día en Japón, China, Taiwán y Tailandia, y se colocan preferentemente en las entradas de las tiendas en galerías comerciales, restaurantes, burdeles y loterías. Allí se supone que deben atraer a los clientes con su incesante saludo. En los mercados y exposiciones se dice que traen suerte financiera y comercial. A menudo se colocan en casas particulares para traer prosperidad y alejar la mala suerte.

Su forma actual se remonta a la raza de gato Bobtail japonés. Según la tradición japonesa, el Maneki-neko es la reencarnación de la diosa de la misericordia, Kannon (観音).

Las leyendas y anécdotas sobre los gatos de la suerte se transmiten en Japón desde el comienzo del período Edo (1603-1867). El precursor histórico del Maneki-neko fue una figura felina llamada Marushime-neko. Hoy en día, el Maneki-neko es tan popular que su semejanza se ha abierto camino en cómics, manga y series animadas, además de aparecer como mascota en etiquetas y marcas corporativas.

Maneki-neko (gato de la suerte)

Características del Maneki-neko

La forma del Maneki-neko se basa en el Bobtail japonés. En Japón, esta raza se llama Kazoku-neko (家族猫 «gato familiar»), la raza de tres colores se llama Mike-neko (三毛猫; literalmente «gato de tres pieles»). Al igual que su modelo a seguir, el Maneki-neko tiene una cola rechoncha y también tiene las orejas erguidas distintivas de esta raza de gato.

También es típico de las figuras de Manekineko el collar predominantemente rojo con una campana dorada o una placa decorada grabada con lo que se quiere atraer, por ejemplo, «suerte», «clientes» o «dinero». Alternativamente, el Maneki-Neko sostiene una moneda de oro en su pata que no se mueve.

Las figurillas de Manekineko estaban hechas originalmente de cerámica pintada y vidriada. Incluso hoy en día se siguen fabricando en cerámica, pero mientras tanto predomina la producción en serie a partir de plástico. Los maneki-nekos siempre están diseñados de la misma manera, pero su color puede variar mucho. Los modelos cubiertos con pan de oro también son populares.

El color del Maneki-neko juega un papel importante: los gatos tricolores son considerados amuletos de la suerte, por lo que un Maneki-neko tricolor promete mucha suerte y prosperidad. Un maneki-neko blanco puro representa la pureza y la inocencia, se dice que uno negro protege de los demonios y los acosadores y es muy popular entre las mujeres. Se dice que un maneki-neko dorado atrae la riqueza y uno rojo evita las enfermedades. Finalmente, se dice que un maneki-neko rosado atrae a los amantes. Apenas hay límites para el tamaño de las figurillas.

El gesto de saludar también es importante. Si el Maneki-neko levanta la pata izquierda, llama a los clientes y visitantes, si levanta la pata derecha, esto promete suerte y prosperidad. Cuanto más alto levanta las patas, más clientes o suerte se supone que debe atraer. También hay representaciones en las que el gato levanta ambas patas, pero estas figuras están mal vistas, especialmente en Japón, ya que este gesto se considera exagerado. Por lo tanto, los maneki-neko con patas levantadas en ambos lados son bastante raros.

Las figuras de maneki-neko bañadas en oro de Tailandia son huecas por dentro y están equipadas con un mecanismo de accionamiento mecánico que funciona con baterías que permite que el brazo del gato se balancee hacia arriba y hacia abajo sin cesar. En particular, estas figuras, que siguen ondeando, gozan de gran popularidad en el mundo occidental bajo el nombre de Lucky Cat.

Tradición del Maneki-neko

La figura mítica de maneki-neko tiene sus raíces en las tradiciones china y japonesa. Los gatos se percibían de manera ambigua: por un lado, prestaban servicios invaluables como mascotas vigilantes y asesinos de ratones y, por lo tanto, traían beneficios; por otro lado, se les atribuía la capacidad de transformarse en demonios, por ejemplo, en bakeneko y nekomata.

Existe la superstición china de que si un gato se lava la cara, empezará a llover. Dado que el gesto de lavar se asemeja a una ola, se creía que el gato llamaría a las personas (y clientes) a casa. Mientras tanto, en Japón, saludar a veces se traduce como una advertencia de peligro inminente, razón por la cual fue y es adorado como la reencarnación de la diosa de la misericordia, Kannon.

Numerosas leyendas se originan en el período Edo y principios del período Meiji (1868-1912), que pueden haber contribuido al culto de maneki-neko. Uno de ellas habla de una hermosa y rica geisha que fue atacada por su amado gato en el baño. El animal arañó y chilló tan terriblemente, como si estuviera enojado, por lo que el dueño de la casa, llamado para ayudar, le cortó la cabeza al gato con su espada. La cabeza del gato en vuelo logró morder a una serpiente venenosa que apenas salía del inodoro, y de esta forma el gato salvó a la geisha. Esta última, sin embargo, estaba desconsolada tras la pérdida de su animal favorito, por lo que el dueño le regaló una figurilla de cerámica estilizada con la forma de un gato muerto para que se secara las lágrimas.

Otra anécdota popular habla de un grupo de samuráis fuertemente armados a caballo que llegaron al templo budista de Gōtoku-ji (豪徳寺) cerca de Edo (hoy distrito de Setagaya en Tokio) y vieron un pequeño gato en la entrada. El gato solo se estaba limpiando la boca y los movimientos de sus patas cerca de las orejas parecían saludar a los samuráis, y entraron al templo sin derramamiento de sangre y sin dañar a los habitantes.

Otra leyenda más habla de un anciano de la familia Ii que visitó el templo Gōtoku-ji en el siglo XVII. Según la leyenda, Naosuke Ii se reunió allí con el cetrero imperial y cuando regresaba a casa, fue sorprendido por un aguacero. Se refugió debajo de un gran árbol viejo y en un momento notó un templo viejo y en ruinas cerca. Un gato se agachó frente a la entrada y parecía saludar al viajero. Mientras corría hacia el animal, un rayo golpeó un árbol detrás de él y no lo alcanzó. En agradecimiento, Naosuke Ii invirtió mucho dinero en el templo, lo que lo salvó del cierre. Hasta el día de hoy, la tradición de enterrar las cenizas de las mascotas en las cercanías del templo Gōtoku-ji, al que se ha adherido el nombre maneki-neko no miya («el santuario del gato invitador») .

La cuarta historia trata sobre un anciano amante de los gatos y dueño de un buen carácter que ha caído en la pobreza. Se vio obligado a vender sus gatos, pero no obtuvo suficiente dinero, por lo que comenzó a quemar figuras realistas de sus mascotas. Las figurillas de barro eran tan populares entre los compradores que su posesión se puso de moda entre los ricos, y la «dama gato» podía saldar sus deudas.

Culto al Maneki-neko

El culto al Maneki-neko comenzó con la popularización de los gatos Bobtail japoneses, que fueron criados en la corte imperial japonesa alrededor de 1600. Los gatos con cola amputada fueron traídos previamente a Japón como regalo del emperador chino. Les gustaron lo suficiente como para iniciar una cría destinada a obtener gatos de cola corta, y poco después florecieron las creencias en sus propiedades milagrosas.

Sin embargo, las imágenes y las figurillas eran raras hasta el período Meiji. En ese momento, la aparición de maneki-neko se asoció con los gatos bobtail japoneses. Las figurillas de cerámica se apoderaron de los distritos comerciales y de entretenimiento, y desde allí su forma moderna encontró su camino fuera de Japón.

Cultura popular del Maneki-neko

En Seto, Prefectura de Aichi, hay un museo de cerámica con una de las mayores colecciones de figurillas maneki-neko de Japón. Se exhiben más de mil piezas de diversas épocas y países, algunas de las cuales provienen de la producción industrial.

En el período Meiji, las mascotas maneki-neko se exhibían en grandes cantidades en las entradas de los burdeles. Posteriormente, en Japón, China y Tailandia, comenzaron a colocarse de forma masiva en los restaurantes -principalmente de comida rápida- y en los outlets.

Las figurillas también son cada vez más populares en América del Norte y Europa. Maneki-neko fue la inspiración para la mascota «Hello Kitty» de Sanrio, cuyo «Hola» se refiere a un gatito saludando. Maneki-neko también fue la inspiración para el personaje de Pokémon Meowth.

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